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Émotions: Nos expressions faciales sont-elles vraiment universelles?

Émotions: Nos expressions faciales sont-elles vraiment universelles?

Note: Avant de commencer je tiens à préciser que j’écris simplement cet article dans le but de faire découvrir des travaux scientifiques nous montrant un autre point de vue en ce qui concerne les émotions, expressions faciales et tout ce qui entoure ce sujet. 

En aucun cas je ne me positionne d’un coté ou de l’autre, et je trouve simplement cela intéressant d’avoir plusieurs hypothèse concernant nos comportement émotionnelles. Je ne me considère pas comme un “expert” et encore moins comme un scientifique, mais seulement comme un passionné de comportement non verbaux qui désire faire partager toutes les informations qu’il trouve sur le sujet.

Bonne lecture.

Il y a plus de 40 ans, deux chercheurs américains se sont rendus dans une région reculée de Papouasie-Nouvelle-Guinée pour tenter de répondre à une question fondamentale concernant la nature humaine: est-ce que tout le monde comprend et exprime ses émotions de la même manière? Est-ce que le sourire et l’air renfrogné, le front plissé de la colère et le regard contracté du dégoût, sont des expressions universellement reconnues?

Comme ces deux scientifiques intrépides l’avaient prédit, les membres de la tribu Fore de Papouasie Nouvelle Guinée (une culture ancestrale «traditionnelle» sans influences occidentales) ont été en mesure d’écouter une histoire émouvante et de choisir de manière fiable une image de l’expression faciale appropriée à assortir. Alors que plus d’expériences ont été menées à travers le monde, et que les preuves s’accumulées, il semblait que ces expressions émotionnelles de base étaient universelles pour toute l’humanité. La nouvelle a fait la une des journaux et a été(et est toujours) le sujet de nombreux livres. Ce sujet à grandement attiré l’attention du public.

Mais lorsque les travaux de Paul Ekman, Wallace V. Friesen, et le membre de l’APS William James, ont été publié pour la première fois, les résultats obtenus en Papouasie-Nouvelle-Guinée, «l’hypothèse de l’universalité» n’était pas nouvelle.

Selon Charles Darwin, il y a près de 100 ans, il existait des voies claires et distinctes entre les émotions et les expressions. En d’autres termes, l’affect apparemment dissimulé dans l’esprit et le cerveau est révélé par un ensemble distinct de mouvements des muscles faciaux. En outre, il pensait que cela était vrai pour toutes les personnes et pour toutes les cultures.

En un sens, Darwin avait raison. La notion semble cohérente avec la façon dont nous interagissons avec les autres, et les expériences d’Ekman et Friesen semblaient le prouver. Il est vrai que les gens de cultures très différentes sourient quand ils sont heureux, rient quand ils sont chatouillés et s’effondre quand un être cher décède.

Mais les expressions des émotions (et les émotions elles-mêmes) sont-elles vraiment aussi universel que nous le pensons? La question s’appuie sur un échantillon représentatif d’enquêteurs en psychologie, de chercheurs en cognition sociale et de neuroscientifiques. En outre, la recherche intègre des méthodes et des données provenant d’autres domaines telles que l’anthropologie, la sociologie et la linguistique.

Ce que pense la recherche des émotions universelles

Malgré le soutien initial à «l’hypothèse d’universalité», les recherches menées au cours des dernières décennies fournissent des preuves irréfutables d’une idée plus nuancée, à savoir qu’il existe effectivement des différences culturelles dans l’expression et l’interprétation des émotions, et que ces différences peuvent être analysées en utilisant les bonnes métriques.

Un exemple provient de la relation entre le langage verbal et le langage subtil d’expression émotionnelle. De la même manière que les accents (différentes prononciations utilisées par un sous-ensemble de locuteurs) existent dans les langages verbaux, ils se manifestent également dans les expressions faciales de l’émotion.

Dans une étude réalisée en 2003, Abigail A. Marsh de l’Université de Georgetown, Hillary Anger Elfenbein de l’Université de Washington à Saint-Louis et Nalini Ambady alors à l’Université de Harvard ont observé des photographies de personnes aux expressions émotionnelles diverses, puis les ont jugé sur plusieurs paramètres.

Certaines des photographies représentaient des individus de nationalité et d’ascendance japonaises, alors que d’autres montraient des Américains d’origine japonaise. Les sujets semblaient similaires, mais provenaient d’édifices culturels totalement différents.

Comme les chercheurs l’ont découvert, les participants américains et canadiens ont été en mesure d’identifier le contexte culturel de la personne représentée à un niveau supérieur au hasard, c’est-à-dire qu’ils pouvaient discerner de manière fiable s’il s’agissait d’un japonais ou d’un américano-japonais. Ils ont ensuite reproduit ces résultats dans une étude similaire, cette fois-ci, les étudiants américains distinguant les Américains de “race blanche” des Australiens de “race blanche”.

D’autres études suggèrent que le fait de vivre dans une culture particulière et d’interagir avec des individus similaires produit un avantage dans le groupe quand il s’agit capter leurs émotions. Et au cœur de l’hypothèse de «l’accent» émotionnel, les participants aux deux études n’ont pas été en mesure de discerner la nationalité pour des expressions neutres. Il y avait plutôt quelque chose de spécifique dans les sourires et les regards renfrognés qui donnaient un indice aux sujets.

Marsh, Elfenbein et Ambady ont écrit: «Les gens peuvent juger les antécédents culturels par des accents non verbaux, tout comme ils peuvent également apprécier les antécédents géographiques des personnes qui parlent une langue commune, par exemple, un Texan par rapport à un Écossais, par des accents verbaux.

Pour étayer ces conclusions, une nouvelle étude fournit une preuve supplémentaire que les expressions émotionnelles (et la reconnaissance de ces expressions) varient en fonction de l’éducation culturelle. Cette fois-ci, les chercheurs se sont concentrés sur la tribu des Himba, un groupe d’éleveurs et de nomades ancestraux vivant dans les zones rurales de la Namibie.

La psychologue Maria Gendron et Lisa Feldman Barrett, membre du conseil d’administration de APS, toutes deux originaires de la Northeastern University, ont utilisé une approche anthropologique «à deux cultures» originale, et ont mené une expérience similaire à celle réalisée en Papouasie Nouvelle-Guinée, mais avec une torsion méthodologique importante.

Au lieu de demander aux participants de faire correspondre une image d’expression faciale associée à un mot ou à une histoire émotionnelle en particulier, les chercheurs ont demandé à certains participants de trier librement les expressions faciales en piles, chaque pile représentant un certain état émotionnel. Ainsi, ces participants ont dû évaluer les émotions sans aucun signal des expérimentateurs.

Les sujets ont été autorisés à créer autant de piles que nécessaire. Une fois le tri terminé, on a demandé aux participants de fournir un mot ou une étiquette décrivant la catégorie de chaque pile.

Les chercheurs ont expliqué que si les participants étaient toujours capables de classer tous les visages souriants dans une pile, tous les visages renfrognés dans une autre pile et tous les visages moqueurs dans une troisième, puis par la suite, sans hésiter, décrire les émotions exprimées dans chaque pile comme étant joyeuses, fâchées ou triste, alors ce résultat serait la preuve que l’hypothèse de l’universalité tient bon.

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Mais ce n’est pas tout à fait ce qui s’est passé. Au lieu de cela, des membres de la tribu Himba ont classé tous les visages souriants dans la même pile et tous les visages aux yeux écarquillés («peur») dans une autre pile, mais ont dispersé les autres photo entre elles. En outre, les personnes Himba avaient tendance à décrire les expressions faciales en relation avec des comportements spécifiques (par exemple, «sourire» ou «regarder quelque chose»).

En revanche, les membres d’un groupe américain comparatif ont présenté les émotions classiques de l’état interne que nous connaissons (par exemple, le «bonheur» ou la «peur»).

Mais plusieurs participants ont été placés dans une autre condition expérimentale et ont été captivés avec les mots de l’émotion (colère, peur, bonheur, dégoût, tristesse ou neutre) alors qu’ils visionnaient et triaient les images. Dans ce cas, des participants des États-Unis et de la tribu Himba ont présenté des réponses plus universelles, ce qui laisse penser que les indices sont la source principale de «l’universalité» observée dans de nombreuses expériences précédentes.

Gendron, Barrett et leurs collègues ont reproduit ces résultats dans une autre série d’expériences utilisant des vocalisations non verbales, en concluant que les Himba qualifiaient librement les sons tels que les grognements et les soupirs à l’aide d’étiquettes comportementales, tandis que les participants américains les attribuaient avec des mots contenant des émotions.

Mais comme en science, il faut plusieurs lignes de raisonnement pour avoir confiance en un nouveau résultat. Rachael Jack (Université de Glasgow, Royaume-Uni) et ses collègues ont mené une étude visant à tester l’hypothèse d’universalité sous un angle méthodologique différent.

À l’aide d’un ordinateur, les chercheurs ont montré aux participants des modèles animés en 3D de visages humains comportant des sous-ensembles de mouvements musculaires sélectionnés au hasard, une technique permettant de générer un vaste ensemble de 4 800 visages distincts. Les participants issus de milieux culturels du Caucase occidental et d’Asie de l’Est ont ensuite indiqué quelle émotion distincte le visage manifestait en choisissant une étiquette parmi un petit ensemble de mots émotionnels.

Comme prévu, les individus des cultures occidentales avaient tendance à former six catégories distinctes, chacune reflétant l’une des émotions classiques (par exemple, la joie, la surprise, la peur, le dégoût, la colère ou la tristesse).

Mais les résultats étaient différents pour les participants Est-Asiatiques. Ces personnes ont montré un chevauchement considérable entre les catégories d’émotions. C’est-à-dire que leurs modèles d’expression faciale de peur, de surprise, de dégoût et de colère partageaient davantage de similitudes dans les mouvements du visage que ceux des Occidentaux, et lorsqu’ils observaient une configuration de mouvement musculaire particulière (une configuration qu’un Occidental appellerait sans hésiter «colère») les Asiatiques de l’Est étaient beaucoup plus susceptibles de le classer comme de la surprise ou de la peur à la place.

Cette constatation remet en question la notion selon laquelle l’émotion humaine est universellement composée de sept émotions distinctes. Parallèlement à la convergence de preuves supplémentaires, ces expériences ont permis de révéler des variations culturelles dans la manière dont les émotions sont transmises et perçues.

Émotion en contexte

En fin de compte, les facteurs contextuels allant au-delà des variations culturelles semblent également importants dans d’autres domaines de l’expression émotionnelle. De nombreux chercheurs soutiennent que l’exploration de ces effets de contexte est une étape cruciale dans la compréhension de la façon dont les humains perçoivent les émotions. Nous voyons rarement un visage ou entendons une voix de manière isolée; Au contraire, nous captons plusieurs signaux à la fois, qui modulent tous notre perception d’une scène émotionnelle unique. L’intégration de ces domaines multisensoriels est devenue le centre des recherches sur les expressions émotionnelles.

Une étude réalisée en 2010 par Akihiro Tanaka et ses collègues a révélé que les Japonais avaient tendance à se concentrer davantage sur les signaux vocaux émotionnels lorsqu’ils observaient des visages que les Néerlandais; c’est-à-dire qu’ils accordent plus d’attention au contexte multisensoriel dans les situations émotionnelles. Bien que les recherches n’aient toujours pas révélé exactement pourquoi, il est possible que les Japonais contrôlent mieux leurs expressions faciales que les Néerlandais, ce qui nécessite une plus grande confiance dans le contexte multisensoriel global.

Mais les repères contextuels émotionnels semblent également importants, quelle que soit l’éducation culturelle. Par exemple, une étude publiée il y a plusieurs années dans Science a montré qu’en général, les gens ont tendance à se concentrer sur les signaux émotionnels du corps lorsqu’une expression faciale est ambiguë. Les recherches ont montré que les moments d’émotion maximale ne produisent pas forcément des expressions positives ou négatives sur le visage. Par exemple, gagner un point crucial dans un match de tennis peut donner un visage qui ressemble plus à de la douleur ou de la colère qu’au plaisir extatique.

En coupant et en collant des images de visages sur des images de langage corporel «gagnantes» ou «perdantes», Hillel Aviezer et ses collègues ont constaté que les participants n’utilisaient aucune information du visage pour déterminer si le sujet avait gagné ou perdu un point de tennis. Au lieu de cela, les chercheurs ont découvert que le corps de la personne constituait le repère émotionnel essentiel, malgré le fait que les participants pensaient capter des signaux émotionnels pris sur le visage.

Même les mots émotionnels fournis dans le cadre des tâches expérimentales utilisées pour évaluer la perception des émotions offrent une sorte de contexte qui façonne la perception des expressions faciales. Barrett et ses collègues l’ont démontré dans des études de laboratoire utilisant une procédure expérimentale appelée satiation sémantique, dans laquelle un mot ou une phrase est répété si souvent qu’il perd sa signification pour l’auditeur. Après avoir été à plusieurs reprises exposés à des mots émotionnels, les participants ont eu du mal à reconnaître un visage renfrogné en colère ou un visage moue comme triste.

Ces résultats remettent en cause l’hypothèse d’universalité selon laquelle un visage parle de lui-même, apportant son soutien à une perspective plus «construite» de la perception émotionnelle, une perspective qui dépend fortement des indices du contexte (par exemple les vocalisations, le langage corporel ou les mots émotionnels).

Exprimer dans un réseau de neurones

Dès que la technologie a permis aux chercheurs de rechercher des émotions dans le cerveau, ils ont découvert davantage de preuves d’un cadre culturel et contextuel. Comme plusieurs études l’ont montré, il n’y a pas de circuit ou de réseau cérébral clair pour chaque émotion. Au lieu de cela, les émotions découlent de la fusion de propriétés plus fondamentales: la valence (sentiments généraux positifs ou négatifs), le niveau général d’excitation et, de manière critique, des indices de situation spécifiques.

Une étude suggère que la peur et la colère produisent des schémas d’activité cérébrale similaires, mais que ces schémas peuvent être modulés par le contexte dans lequel l’émotion est ressentie. Dans le but d’explorer comment la peur et la colère sont représentées dans le cerveau, Christine D. Wilson-Mendenhall de la Northeastern University et ses collègues ont invité les participants à lire et à se familiariser avec des scénarios émotionnels riches et convaincants.

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Les histoires ont été construites pour que les participants puissent ressentir de la peur ou de la colère en se plongeant dans ces histoires. Un scénario, par exemple, concernait la peur qui accompagne la présentation d’un projet incomplet à un patron et la colère des collègues de travail pour ne pas avoir contribué suffisamment au projet. Une autre concernait la peur qui venait de traverser les bois dans l’obscurité et la colère qui se dégageait de se laisser perdre à cette heure-là.

Après avoir écouté les histoires dans un scanner IRMf, les participants ont été invités à ressentir de la peur ou de la colère tout en se plongeant dans le scénario. C’était là une étape cruciale: si la peur et la colère sont des formes vraiment naturelles, les zones du cerveau actives pour chaque émotion doivent appartenir à un circuit ou réseau anatomiquement contraint, cohérent dans tous les contextes mais distinct de celui de toute autre émotion.

Mais les scans ont révélé quelque chose d’intéressant: la peur et la colère ont provoqué l’activation de manière fiable dans les mêmes zones du cortex frontal et temporal. Non seulement cela, mais les deux émotions étaient représentées différemment lorsqu’elles étaient vécues dans une situation comportant un danger physique par rapport à une autre impliquant une évaluation sociale.

Comme les chercheurs le disent:«Selon les théories de base sur les émotions, les émotions sont des types naturels, chacune produite par un circuit unique, modulable anatomiquement et stable entre les émotions», déclarent Wilson-Mendenhall et ses collègues. “De ce point de vue, une émotion telle que la peur devrait activer une ou plusieurs régions du cerveau beaucoup plus que toute autre émotion, et devrait également montrer une stabilité dans les zones activées à travers ses instances.”

Mais ce n’est pas ce que les chercheurs ont trouvé. La peur et la colère ne coïncident pas parfaitement avec un circuit ou un réseau d’activation du cerveau particulier.

Cette étude est un exemple important mais n’est pas la seule à examiner les fondements neuraux de l’émotion. Une méta-analyse réalisée en 2012 par Kristen Lindquist (Université de Caroline du Nord à Chapel Hill), Barrett et ses collègues résume statistiquement 15 années de recherche sur le sujet, révélant qu’aucune région du cerveau en particulier n’est active pour une émotion spécifique est peu ou pas, être une correspondance entre une émotion et une zone du cerveau. Au lieu de cela, les chercheurs ont découvert que les mêmes zones du cerveau sont activées dans toutes les catégories d’émotions.

Globalement, ces résultats suggèrent que l’étude de chaque émotion en tant qu’entité discrète et essentielle n’est pas l’approche la plus utile. Les êtres humains de différentes cultures expriment et interprètent les émotions différemment, et les mécanismes cérébraux sous-jacents à toute émotion montrent un degré de chevauchement incroyable. Nous devrions considérer les émotions comme émergeant d’ingrédients plus fondamentaux, façonnés en partie par des contextes situationnels et culturels.

L’avenir de l’expression

Bien que les chercheurs élaborent encore les détails insaisissables d’une perspective de l’expression affective construite par la culture et propre au contexte, les utilisations pratiques potentielles de telles découvertes ne sont pas loin à l’horizon.

Par exemple, même si nous avons découvert et exploré les liens qui existent entre les cultures pour communiquer des émotions, nous avons également appris que des interactions efficaces entre groupes culturels peuvent éliminer ces obstacles, même avec de brefs stages de formation et un retour constructif.

Comme l’écrit Elfenbein, “Comme l’avantage d’un groupe résulte de la familiarité avec des éléments d’expression verbale spécifiques à une culture, les programmes de formation et d’intervention peuvent accroître la familiarité avec ces éléments, éliminant ainsi l’avantage du groupe. Une telle formation commence déjà à avoir lieu, par exemple dans le cadre d’un travail commandé par l’Institut de recherche de l’armée américaine aux soldats partant à l’étranger. ”

En outre, ces résultats de recherche fondamentale s’avéreront cruciaux pour faire progresser les logiciels de reconnaissance faciale et vocale, une utilisation pratique qui a de profondes implications dans un monde de plus en plus numérique. En effet, plusieurs sociétés exploitent déjà la recherche sur les émotions, cherchant à rationaliser les interactions quelque peu encombrantes homme-robot déjà en place dans nos téléphones portables et nos voitures. Il est possible, par exemple, que les véhicules du futur détectent la somnolence ou la colère de la rage au volant, vous incitant à garer la voiture pour rester en sécurité.

Il ne fait aucun doute que les spécialistes du marketing seront probablement les principaux défenseurs et souscripteurs de telles innovations. Reprenant un instant les visions dystopiques, on peut imaginer à quel point centrer une caméra sur votre visage pour cibler une publicité en fonction de votre humeur serait une tactique particulièrement utile pour une agence de publicité. Comprendre comment des personnes de cultures différentes expriment des émotions constituerait une part essentielle du savoir dans cet effort.

Mais il y a aussi des idées plus largement acceptées qui circulent. Un logiciel de détection des émotions pourrait être utilisé pour aider ceux qui en ont le plus besoin (les personnes handicapés, par exemple) et pourrait entraîner des améliorations significatives des interactions sociales interculturelles et de la qualité de vie.

Comme d’habitude dans les boucles de rétroaction de la recherche et de l’innovation, ces utilisations pratiques inciteront les scientifiques à se poser de nouvelles questions sur les émotions, déconstruisant ainsi les obstacles à l’expression émotionnelle entre les cultures. L’objectif ultime, une compréhension globale de l’intelligence émotionnelle, est certes un effort suscité par la curiosité des scientifiques, mais il n’en est pas de même pour une publication dans un journal.

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A bientôt.

 

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