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L’importance du toucher dans vos relations au quotidien

L’importance du toucher dans vos relations au quotidien

“Le toucher est le premier sens que nous acquérons et l’arme secrète dans de nombreuses relations  réussies”

Vous êtes dans un wagon de métro bondé un jeudi matin, ou peut-être dans un bus, un enfant dans sa poussette regarde avec méfiance ses compagnons passagers, avec un regard inquiet. Il se tourne vers sa mère afin d’être rassuré, en lui tendant la main. Elle la prend tranquillement, la serre, puis la libère. Il se détend, sourit, et se rendort.

Une jeune femme âgée de la vingtaine, habillée d’une jupe et d’un blazer, assise avec son sac à main pausé sur ses genoux, repousse à plusieurs reprises des mèches blondes de son visage, puis se touche le cou, ses mouvements subconscients révèlent et soulagent son anxiété à propos de son entretien professionnel de 9 heures.

Un couple appuyé contre une vitre partage des messages d’affection; elle se blotti dans ses bras, il lui caresse les cheveux.

Une femme d’âge moyen, écrasée dans un coin, heurte assurément le jeune homme à côté d’elle avec son coude et sa hanche. Le message est clair il se décale instantanément afin de lui faire de la place.

Observer notre capacité à communiquer de manière non verbale n’est guère une nouvelle approche psychologique. Les chercheurs se sont longtemps intéressés aux émotions et aux désirs complexes que révèlent notre posture, nos mouvements et nos expressions.

Pourtant, jusqu’à récemment, l’idée que les gens puissent communiquer et interpréter le contenu émotionnel via une autre modalité non verbale (toucher) semblait difficile, même pour les chercheurs, comme Matthew Hertenstein, psychologue à l’Université DePauw, qui l’étudie.

En 2009, il a démontré que nous avons la capacité innée de décoder les émotions par le seul biais du toucher. Dans une série d’études, Hertenstein a demandé aux volontaires d’essayer de communiquer une liste d’émotions à un inconnu aux yeux bandés uniquement par le toucher. Beaucoup de participants étaient inquiets de l’expérience. “C’est une société de phobie tactile”, disaient-ils. “Nous ne sommes pas habitués à toucher des étrangers, ou même nos amis.”

Mais ces contacts physique qu’ils devaient avoir, étaient, après tout, pour la science. Les résultats suggèrent que, malgré toutes nos précautions concernant le toucher, nous sommes en mesure d’envoyer et de recevoir des signaux émotionnels uniquement par ce biais. Les participants ont communiqué huit émotions distinctes (colère, peur, dégoût, amour, gratitude, sympathie, bonheur et tristesse) avec des taux de précision atteignant 78%. “J’ai été surpris”, admet Hertenstein. “Je pensais que la précision ne serais pas mieux que le hasard”.

Des études antérieures menées par Hertenstein ont abouti à des résultats similaires à l’étranger, notamment en Espagne (où les gens communiquaient mieux via le toucher qu’en Amérique) et au Royaume-Uni. Des recherches ont également été menées au Pakistan et en Turquie. “Partout où nous avons étudié cela, les gens semblent pouvoir le faire”, dit-il.

En effet, nous semblons être câblés pour interpréter le toucher de nos semblables. Une étude démontrant cette capacité a été publiée en 2012 par une équipe qui a utilisé des examens IRMf pour mesurer l’activation du cerveau chez les personnes touchées. Les sujets, tous hétérosexuels, ont vu une vidéo montrant un homme ou une femme qui les toucherait sur la jambe.

Sans surprise, les sujets ont jugé l’expérience du toucher masculin moins agréable. Les scintigraphies cérébrales ont révélé qu’une partie du cerveau appelée cortex somatosensoriel primaire répondait plus nettement au contact d’une femme qu’à celui d’un homme. Mais voici le piège: Les vidéos étaient fausses. C’était toujours une femme qui touchait les sujets.

Les résultats étaient surprenants, car on pensait que le cortex somatosensoriel primaire ne codait que pour les qualités de base du toucher, telles que la douceur ou la pression. Le fait que son activité varie selon les personnes auxquels les sujets pensaient suggère que les composantes émotionnelles et sociales du toucher sont inséparables des sensations physiques.

“Lorsque vous êtes touché par une autre personne, votre cerveau n’est pas configuré pour vous donner les qualités objectives de ce toucher”, déclare Michael Spezio, psychologue au Scripps College. “Toute votre expérience est affectée par votre évaluation sociale de la personne qui vous touche.”

Si le toucher est un langage, il semble que nous sachions instinctivement comment l’utiliser. Mais apparemment, c’est une compétence que nous tenons pour acquise. Interrogés à ce sujet, les sujets des études de Hertenstein ont systématiquement sous-estimé leur capacité à communiquer par le toucher, même si leurs actions suggéraient que le toucher pouvait être plus polyvalent que la voix, l’expression du visage et d’autres modalités d’expression.

“Avec le visage et la voix, en général, nous ne pouvons identifier qu’un ou deux signaux positifs qui ne sont pas confondus”, explique Hertenstein. Par exemple, la joie est la seule émotion positive décodée de manière fiable dans les études du visage.

Pendant ce temps, ses recherches montrent que le toucher peut communiquer de multiples émotions positives: la joie, l’amour, la gratitude et la sympathie. Les scientifiques avaient l’habitude de croire que le toucher était simplement un moyen d’améliorer les messages signalés par la parole ou le langage corporel, “mais il semble plutôt que le toucher soit un moyen beaucoup plus nuancé, sophistiqué et précis de communiquer ses émotions” dit Hertenstein.

Laura Guerrero, coauteure de Close Encounters: Communication in Relations, qui étudie la communication non verbale et émotionnelle au sein de l’Arizona, estime que «si vous êtes à l’aise avec le contact physique, c’est bien souvent la manière la plus simple de signaler quelque chose». Cette immédiateté est particulièrement remarquable en matière de cautionnement. “Nous nous sentons plus connectés à quelqu’un s’ils nous touchent”, note Guerrero.

Il n’existe pas de dictionnaire pour traduire le langage du toucher; les experts ont à peine commencé à documenter sa grammaire et son vocabulaire. “Nous avons constaté qu’il existe de nombreuses façons d’indiquer une émotion donnée au toucher”, note Hertenstein. De plus, la façon dont une touche est interprétée dépend beaucoup du contexte. “Que nous soyons au cabinet du médecin ou dans une boîte de nuit, notre environnement joue un rôle important dans la façon dont le cerveau réagit au même type de contact”, explique Spezio.

Néanmoins, l’examen de certaines des manières notables que nous communiquons et établissons un lien (et comment nous développons notre capacité à le faire) révèle la polyvalence de cet outil et suggère des moyens de mieux l’utiliser. Il y a beaucoup à gagner à adopter notre sens tactile, en particulier des interactions plus positives et un sens plus profond de la connexion avec les autres.

Apprendre le langage du toucher

Nous commençons à recevoir des signaux tactiles avant même la naissance, car le liquide amniotique amplifie la vibration du rythme cardiaque de notre mère. Pas étonnant dès lors que le toucher joue un rôle essentiel dans les relations parents-enfants: «C’est un canal essentiel de communication avec des aides naturels pour un enfant», affirme Peter Andersen, professeur émérite à la faculté de communication de l’université de San Diego

Le toucher d’une mère améliore l’attachement entre la mère et l’enfant; cela peut signifier la sécurité (“Tu es en sécurité, je suis là”) et, selon le type de contact, cela peut générer des émotions positives ou négatives . (Faire des chatouilles à son bébé peut le rendre heureux, alors qu’une “tape” soudaine de maman signale souvent un avertissement de ne pas interagir avec un nouvel objet).

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Le toucher de la mère semble même atténuer la douleur lorsque les enfants reçoivent un test sanguin. Tiffany Field, directrice du Touch Research Institute, de la faculté de médecine de l’Université de Miami, a associé le toucher, sous forme de massage, à de nombreux avantages, notamment un meilleur sommeil, une irritabilité réduite et une plus grande sociabilité chez les nourrissons.

Nous ne sommes jamais autant touchés que lorsque nous sommes enfants, ce qui se développe lorsque notre niveau de confort avec le contact physique et avec la proximité physique en général (ce que les scientifiques appellent les proxémiques) se développe. “Le fait qu’il y ait beaucoup de variation culturelle dans le confort avec le toucher suggère qu’il est appris”, dit Andersen.

Les climats chauds ont tendance à produire des cultures plus “ouvertes” en ce qui concerne le toucher que les régions plus froides (pensez aux Grecs et aux Allemands, ou à l’hospitalité du Sud par rapport au stoïcisme de la Nouvelle-Angleterre).

Un certain nombre d’hypothèses expliquent pourquoi, y compris le fait qu’une température ambiante plus élevée augmente la disponibilité de la peau “Le toucher est plus efficace lorsque l’on peut directement toucher la peau”. Andersen dit que, “La lumière du soleil à un effet sur l’humeur et que le manque de lumière solaire peut nous rendre déprimés, et nous faire avoir moins d’interactions” il rajoute que,”Nos ancêtres avaient tendance à migrer vers la même zone climatique d’où ils venaient”.

Le Haut-Midwest est fortement allemand et scandinave, tandis que les Espagnols et les Italiens se sont rendus au Mexique et au Brésil.

Ce qui se passe chez vous joue également un rôle. Andersen note que les athées et les agnostiques touchent plus que les types religieux , “probablement parce que les religions enseignent souvent que certaines formes de contact sont inappropriées ou pécheresses”. La tolérance au toucher n’est toutefois pas figée. Passez du temps dans une culture différente, ou même avec des amis délicats, et votre attitude envers le toucher peut changer.

Au moment où nous sommes adultes, la plupart d’entre nous ont appris que le toucher avait tendance à augmenter les enjeux, en particulier en ce qui concerne la connectivité. Même un contact éphémère avec un étranger peut avoir un effet mesurable, favorisant et renforçant la coopération.

Dans le cadre d’une recherche effectuée en 1976, les commis d’une bibliothèque universitaire ont remis des cartes de bibliothèque aux étudiants, avec ou sans toucher brièvement la main de l’élève. Les entretiens avec les étudiants ont révélé que les personnes touchées évaluaient le greffier et la bibliothèque plus favorablement. L’effet a eu lieu même lorsque les élèves n’avaient pas remarqué le toucher.

Des études plus récentes ont montré que lorsqu’un serveur avait recours à un contact physique, le client donnait plus de pourboire que lorsqu’il n’était pas touché.

Appelez cela le contact humain, un bref rappel que nous sommes, dans notre cœur, des animaux sociaux. “Beaucoup de fois dans ces études, les gens ne se souviennent même pas d’avoir été touchés. Ils sentent juste qu’il y a un lien, ils sentent qu’ils apprécient plus cette personne qui les a touché”, dit Guerrero.

À quel point l’avantage lié au toucher est-il fort? Pour le savoir, une équipe dirigée par Michael Kraus, psychologue à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, a observer les contacts physiques entre des coéquipiers lors de matchs de la NBA.

L’étude a révélé que plus il y avait de contacts sur le terrain au début de la saison, plus les équipes et les individus étaient performants à la fin de la saison. L’effet du toucher était indépendant du salaire ou de la performance, éliminant la possibilité que les joueurs touchent davantage s’ils sont plus qualifiés ou mieux rémunérés.

“Nous avons été très surpris, le contact physique a prédit la performance de toutes les équipes de la NBA”, déclare Kraus. “Les joueurs de basket-ball n’ont parfois pas le temps de dire un mot encourageant à un coéquipier; ils ont plutôt développé ce répertoire tactile incroyable pour communiquer rapidement et avec précision”, ajoute-t-il. “Comme chez nos parents primates, qui renforcent les liens sociaux en se toilettant, chez l’homme, le toucher renforce les relations et est un marqueur de proximité, dit-il. “Cela augmente la coopération mais est aussi un indicateur de la force des liens entre les gens.”

“Si une simple tape dans le dos peut nous aider à mieux nous entendre, cela peut être dû au fait que lorsque vous stimulez les récepteurs de pression dans la peau, vous réduisez les hormones de stress”. Dit un professeur du Touch Research Institute. Dans le même temps, le toucher stimule la libération l’ocytocine, une hormone qui renforce le sentiment de confiance et d’attachement.

Ces études contribuent également à expliquer notre propension à nous caresser, ce que nous faisons des dizaines voir des centaines de fois par jour en tant que mécanisme apaisant. Nous nous touchons beaucoup en jouant avec nos cheveux et en serrant, frottant nos mains. Parmi les autres comportements courants, citons le massage au niveau du front, se toucher les lèvres ou le fait de se caresser le cou. La science corroborent l’idée que c’est efficace, il a été démontré que ce genre “d’auto-massage” ralentit le rythme cardiaque et abaisse le niveau de cortisol, l’hormone du stress.

Une touche d’amour

Tous les soirs au coucher, Hertenstein procède à des contacts physiques avec son fils. “C’est une opportunité de liaison pour nous deux. Les niveaux d’ocytocine augmentent, les fréquences cardiaques diminuent, toutes ces choses merveilleuses que vous ne pouvez pas voir.” Des moments comme ceux-ci révèlent également la nature réciproque du toucher”.”Vous ne pouvez pas toucher sans être touché. Beaucoup de ces conséquences physiologiques bénéfiques se produisent pour moi, et la personne que je touche.” Dit-il.

En fait, lorsque nous rentrons en contact physique avec une autre personne, nous pouvons tirer les mêmes avantages que la personne que nous touchons. Par exemple, la recherche de Field a révélé qu’une personne qui touche un autre individu subit une réduction aussi importante des hormones de stress que la personne qui reçoit le toucher.

De plus, toucher une autre personne n’est pas seulement une voie à sens unique en matière de signalisation; Hertenstein note qu’en plus de leur envoyer un message, ce contact révèle une grande quantité d’informations sur leur état d’esprit.

Sont-ils ouverts au toucher ou se retirent-ils? Sont-ils détendus ou tendus? “Parfois, je touche ma femme et je peux dire instantanément, même si mes yeux sont fermés, si elle est stressée ou pas”, dit-il. “Grâce à la contraction musculaire, ce type d’informations peut guider notre comportement avec cette personne, cela influence ce que nous pensons, et comment nous percevons ce qu’ils disent .”

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Peut-être parce que le toucher affecte à la fois la personne touchée et celle qui touche, il est l’un des moyens les plus fondamentaux de favoriser et de communiquer l’intimité dans une relation amoureuse. Un article proposait une séquence de 12 comportements d’intimité croissante que les couples suivent généralement:

Après les trois premiers (regarder le corps, maintenir un contact visuel, et s’exprimer oralement), les neuf autres impliquent un contact (en commençant par se tenir la main, puis en s’embrassant et éventuellement par l’intimité sexuelle). “Le toucher fonctionne un peu différemment selon le stade de la relation”, déclare Guerrero. “Au début, c’est une sorte d’exploration.

Au fur et à mesure que la relation progresse, le toucher commence à se faire sentir. “Vous voyez beaucoup de contact entre les deux personnes,” note-t-elle, “les gens se tiennent tout le temps la main quand ils sont ensemble ou tiennent leur bras autour de leurs épaules”.”Cela indique qu’ils intensifient la relation.”

Mais ce serait une erreur de penser que le nombre de contact physique d’un couple continue à suivre une trajectoire croissante. Les recherches impliquant l’observation des couples en public et l’analyse de leurs auto-évaluations montrent que le nombre de contacts augmente au début d’une relation, atteint un sommet quelque part au début du mariage, puis diminue progressivement.

Bien que les couples qui sont satisfaits les uns des autres ont tendance à plus se toucher, l’indicateur vrai d’une relation saine à long terme n’est pas combien de fois une personne touche son ou sa partenaire, mais combien de fois il ou elle, répond à se contact physique. “Plus la réciprocité est forte, plus il y a de chances que quelqu’un communique son intimité émotionnelle et sa satisfaction à l’égard de la relation”, explique Guerrero. Comme avec beaucoup de choses dans les relations, la satisfaction concerne autant ce que nous faisons pour notre partenaire que ce que nous obtenons.

Les lois du contact social

“Les choses les plus importantes que nous révélons par le toucher sont probablement notre degré de domination et notre degré d’intimité”, dit Andersen. Prenez, par exemple, la poignée de main, l’une des rares situations dans lesquelles il est acceptable d’entrer en contact prolongé avec un étranger.

En tant que tel, c’est une opportunité importante pour envoyer un message sur vous-même. “Une poignée de main molle signifie une incertitude, un faible enthousiasme, et une certaine introversion” Selon Andersen, une prise en main peut être considérée comme un signe que vous essayez de dominer.

“Vous souhaitez avoir une poignée de main ferme, mais pas écrasante”, conseille-t-il, car il vaut mieux être perçu comme trop chaleureux Andersen explique: “Une personne qui touche beaucoup dit:” Je suis une personne amicale et intime”. Les médecins, les enseignants ainsi que les gestionnaires les plus orientés vers le toucher obtiennent généralement des résultats plus élevées.”

Cependant, en dehors des relations étroites, les conséquences de l’envoi d’un message erroné augmentent également. “Les personnes sensibles prennent le risque d’être perçues comme trop envahissantes, explique Andersen.

“Le contact physique peut être effrayant, et sembler menaçant.” Le contexte est important, c’est pourquoi nous avons des règles à propos desquelles nous pouvons toucher, où et quand. “Généralement, la zone de l’épaule à la main est la seule zone acceptable pour le toucher”, au moins entre des connaissances occasionnelles, selon Andersen. “Le dos est très bas dans les terminaisons nerveuses, alors ça va aussi.”

Bien entendu, il existe également d’autres considérations contextuelles. Différentes cultures et individus ont des niveaux de tolérance différents pour le toucher. Les contacts de même sexe et de sexe opposé ont des implications différentes.

Ensuite, il y a la qualité du toucher, la durée, l’intensité, les circonstances. “C’est une matrice complexe”, explique Andersen. Un contact et un relâchement rapides (comme un coup sur l’épaule d’un compagnon de cabine pour attirer son attention) pas de problème. Mais un coup sur l’épaule pourrait être facilement mal interprété. “La plupart des cas de harcèlement sexuel impliquent des caresses,” note Andersen.

Une touche semblera naturellement plus intime si elle est accompagnée d’autres signaux, tels qu’un regard prolongé, ou si elle est maintenue un instant trop longtemps. Pendant ce temps, une pression sur le bras peut être un signe de sympathie ou de soutien, mais si elle ne se termine pas rapidement et s’accompagne d’un contact visuel intense, elle peut se traduire par une agression. L’environnement change aussi les choses: sur le terrain de jeu, un homme peut se sentir à l’aise de féliciter son coéquipier pour un travail bien fait, mais ce geste de félicitation ne ferait pas trop l’affaire au bureau.

En réalité, la seule règle qui garantit que la communication par contact physique ne vous posera pas de problème, est de ne pas le faire.

Les directives légèrement moins strictes d’Andersen en matière de toucher, sont qu’en dehors de vos relations les plus étroites, restez dans les zones sûres des épaules et des bras.

Le moment qui est certainement le plus propice pour communiquer via le toucher, est lorsque quelqu’un a besoin d’être consolé. “Les recherches démontrent que le toucher est le meilleur moyen d’être réconforter”, déclare M. Guerrero. “Si vous demandez aux gens comment ils réconforteront une personne dans une situation donnée, ils ont tendance à lister plus que toute autre chose les câlins et différents types de comportements tactiles. Même les amis de sexe opposé, par exemple, qui ne se touchent pas afin de ne pas envoyer de mauvais signaux, ne craignepas de mal l’interprétés », dit-elle.

Peut-être est-ce dû au fait qu’il y a des moments – lors d’un chagrin ou d’une peur intense , mais aussi dans des moments de joie ou d’amour extatiques – alors que seul le langage tactile peut exprimer pleinement ce que nous ressentons.

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A bientôt.

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